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Estudio en los Estados Unidos
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La Adaptación y Transición Cultural

"La cultura es fundamental para la experiencia de vivir en el extranjero". Aunque Robert Kohls, en su libro "Equipo de primeros auxilios para sobrevivir en el extranjero" (4ª ed. 2001), escribió, "para los estadounidenses que planean vivir y trabajar en el extranjero", los estudiantes internacionales en los Estados Unidos definitivamente comparten una experiencia de adaptación y transición cultural parecida, a la vez que realizan sus estudios. No importa cuanto preparen las oficinas de estudiantes extranjeros a los alumnos nuevos antes de su llegada, éstos seguramente experimentarán algún tipo de impacto cultural y, como resultado, tendrán que encontrar maneras de adaptarse y sobrevivir. Aún aquellos estudiantes internacionales que hayan estudiado inglés desde que estaban en el jardín de infancia, tendrán dificultades, por lo menos por un tiempo, para escuchar o comprender el inglés americano en el contexto cultural. A continuación se ilustran algunos de los sentimientos expresados y los consejos prácticos proporcionados por estudiantes internacionales y consejeros.

Sentimiento abrumador

La emoción de vivir en otro país y otro ambiente, el conocer nuevos amigos, el probar comidas distintas, al mismo tiempo que uno extraña a su propia familia, son sentimientos comunes expresados por los estudiantes internacionales. Aunque los estadounidenses son amigables y dan la bienvenida a los estudiantes internacionales, en ocasiones "su franqueza y su 'corrección política' pueden ser abrumadoras". El tener que preocuparse de los pormenores de la vivienda, el nivel de ruido en el dormitorio, los distintos medios de transporte,  demasiadas opciones y decisiones que tomar y las frecuentes invitaciones a sesiones de orientación, pueden resultar agobiadores. Un programa exhaustivo de orientación, que trata de abarcar toda la información académica, social, intercultural y migratoria de una vez, puede ser excesivo. Los alumnos sienten que no tienen suficiente tiempo para adaptarse y reflexionar.

Impacto cultural

Por lo general, la cultura refleja nuestros valores y los estudiantes internacionales puede que también tengan que enfrentarse a un conflicto de valores con sus contrapartes estadounidenses. Los estadounidenses se enfocan en actividades y acciones (enfocadas en lo que uno está haciendo) orientadas a obtener una meta  y son individualistas. Mientras que, las personas de otras culturas tienden a estar en el proceso, el "ser" (enfocadas en lo que uno es) y actividades orientadas al grupo. Para algunos estadounidenses, ser amigables es la meta o acción realizada por un individuo. Sin embargo, los estudiantes internacionales buscan a alguien con quien hacer amistad y fomentar la amistad a largo plazo. La amistad se toma como algo más superficial en algunas culturas que en otras. Un simple  "¿como estás?" es sólo un saludo, que no conduce a que se entable una conversación para saber como se siente la persona. Puede parecer sorprendente ver a los estudiantes internacionales deteniéndose y preparándose a contestar, sólo para darse cuenta de que la persona que los saludó  ya está a 10 pies de distancia, caminando hacia su destino.

Los estudiantes internacionales también se darán cuenta de que la verdadera América es muy diferente a lo mostrada  por los medios de comunicación y la cultura pop. Las películas de Hollywood, los famosos, los programas de TV, la comida de preparación rápida y otras cadenas de tiendas "no son necesariamente una buena representación de lo que es un país tan complicado como los Estados Unidos". Algunas de las comunidades universitarias pueden estar muy aisladas y por lo tanto no representan la verdadera cultura americana. Dependiendo del campus en particular, la "diversidad" puede tener significados muy distintos o tener un sabor americano. Sentir ese sentimiento de "confusión entre el amor y el odio" y sentirse un poco desilusionado es normal mientras se hace la transición y se comprende la cultura; poco a poco, los estudiantes se irán adaptando y aceptándolo. Especialmente en lo que se refiere a los estilos de comunicación: el lenguaje corporal, el mirar directamente a los ojos, el espacio personal o las expresiones faciales; lleva tiempo para enterarse de "donde se terminan las diferencias culturales y donde comienzan las diferencias personales".

El salón de clase en los Estados Unidos

Los estudiantes internacionales también encuentran interesante el entablar una relación de comunicación con los profesores y la dinámica del salón de clase. Dependiendo de que se trate de clases de licenciatura, maestría, una conferencia o un pequeño salón de discusión, la cultura en el salón de clase puede ser muy diferente de la de nuestro país de origen. Algunas de las observaciones comunes incluyen: llamar al profesor por su nombre de pila, vestir de manera informar o casual y la conducta en la clase, alumnos que comen, leen y duermen en las clases con gran número de alumnos, el rol particular de los profesores auxiliares y las secretarias de los departamentos académicos, el estilo de comunicación directa: decir lo que se piensa, hablar rápido, retar al profesor, la seriedad con la que se toma el plagio, las expectativas del trabajo independiente de los alumnos o que el profesor admita que aprende de sus alumnos. Además, puede que los alumnos no estén acostumbrados a que el profesor los critique o felicite abiertamente. Una alumna dijo que "no estaba acostumbrada a que nos dijeran cuando habíamos hecho algo mal o cuando a la gente de nuestro grupo no les gustó el trabajo que hicimos en nuestro proyecto. Por otra parte,  no estamos acostumbrados a que los profesores y colegas nos feliciten cuando hacemos algo bien". Algunas de estas cosas se pueden considerar como diferencias en el estilo de comunicación y los valores, expectativas de los profesores y alumnos, enseñanza y aprendizaje, o simplemente cultura.

Consejos para sobrevivir

. Cuando se sienta abrumado, debe hablar con la gente.  Hablar directamente cara a cara, especialmente con alguien que tenga el tiempo y la paciencia para escuchar, y poco a poco con grupos donde conozca a gente nueva. O a lo mejor quiera "salir con gente que tenga la misma formación, otros estudiantes internacionales que puedan identificarse con sus sentimientos".  Al diseñar el programa de orientación, la Oficina de Programas Internacionales debe incluir sesiones de relajación para los estudiantes internacionales, tales como horas para socializar, horas de "té o café", noche de cine o "noche con los compañeros".

. Cómo prepararse para extrañar a su familia. Los estudiantes recomiendan que el comprar tarjetas telefónicas internacionales es como el "botiquín de primeros auxilios",  porque hablar con seres queridos realmente puede ser reconfortante en los momentos más difíciles. También traiga consigo  objetos familiares, fotos, pósteres, música, o obras de arte de su país, esto le ayudará a hacer la transición más fácil. También puede mantenerse ocupado con sus estudios, trabajo, saliendo con los amigos o trabajando como estudiante voluntario o en organizaciones de la comunidad. Cuánto más ocupado se mantenga, menos extrañará su casa.

. Tenga paciencia y mantenga una actitud abierta. Se lleva tiempo saber como "usar" un nuevo idioma, el "argot" o acostumbrarse a la comida, costumbres y la "forma de vida". "No dude en hacer preguntas, los estadounidenses son siempre amigables y están dispuestos a ofrecer ayuda". "Aquellos a los que les da vergüenza preguntar, por último terminan perdiéndose".  No tenga miedo de hablar con la gente. Trate de iniciar la conversación en el momento adecuado, en ocasiones, un sencillo saludo americano como "¿qué onda?" o "¿qué rollo?" y un saludo de "dame cinco" pueden ayudarle mucho a sentirse que "cuadra en el ambiente"  y demuestra su esfuerzo por aprender la cultura.

. Manténgase activo y saludable, involúcrese e inclúyase. Aunque probablemente se sienta más cómodo hablando su propio idioma, saliendo con amigos de su país natal y participando en organizaciones internacionales, trate de incluir a los estadounidenses en sus actividades o sus conversaciones. Hable en inglés cuando haya alumnos cerca de usted y evite hacer un "club exclusivo" de su grupo. Siéntase orgulloso de ser un embajador cultural. Los estadounidenses están ansiosos de aprender directamente de usted  acerca de su cultura. Coma, duerma y haga ejercicio físico para mantenerse tanto en buen estado físico como mental. Esto le ayudará a mantener una actitud positiva a la vez que se ajusta y adapta a la nueva cultura.

Por último, recuerde que ha venido a estudiar a los Estados Unidos  "no solo para obtener calificaciones o un título",  sino también para tener una vida social y ser parte de la comunidad y para aprender la cultura. Permítase integrarse a la comunidad dentro y fuera del recinto universitario y participar en actividades departamentales y estudiantiles, regístrese en clubes de estudiantes y otras organizaciones de voluntarios. Si existen recursos disponibles, aproveche el tiempo que está en los Estados Unidos, viaje y conozca diferentes lugares de la unión americana. Todo esto  le ayudará a disfrutar de su experiencia.

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